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Pane, amore e geodesia

Il lettore non s’inganni. La moglie del cartografo non è che una figura di secondo piano in questo romanzo storico. La signora rappresenta soprattutto un pretesto per descrivere costumi ed usanze del Perù nel XVIII secolo, nonché i pericoli della Foresta Amazzonica. La vera attrattiva è il racconto dalle vicende e vicissitudini di un gruppo di scienziati alle prese con le misurazioni geodetiche nel ‘700. A quei tempi era nota la forma sferoide del pianeta, ma si sospettava che non fosse proprio rotonda. Due le scuole di pensiero: Cassini perorava la causa di uno sferoide allungato verso i poli e schiacciato verso l’equatore”, Newton sosteneva il contrario. Il dibattito accese gli accademici, e si convenne sulla necessità di una verifica decisiva.

Fu così che un team di dieci scienziati francesi partì per le Ande, munito di ogni possibile moderno strumento. “In aggiunta ai quadranti e al telescopio zenitale, il loro equipaggiamento scientifico comprendeva due telescopi, orologi di precisione, compassi di terra e di mare, termometri, un indicatore del livello della pioggia, alcuni barometri, un galvanometro, uno strumento per misurare l’azzurro del cielo e un altro per determinare il punto di ebollizione dell’acqua.” Compito della spedizione era quello di misurare un grado di arco all’equatore, per confrontarlo con un grado di arco misurato in Francia. Immaginarsi lo stupore degli Indios nel vederli all’opera con tutte queste bizzarre attrezzature! Tra le popolazioni locali qualcuno cominciò a pensare che quegli stranieri fossero esseri superiori, tanto che si “rivolse loro una preghiera. Potevano usare i loro poteri per ritrovare un mulo che era andato disperso”? In realtà, le cose non andavano così lisce, da un lato a causa di un eccesso di zelo da parte degli scienziati, dall’altro per l’insorgere di non pochi conflitti e rivalità nel gruppo, dall’altro ancora per le difficoltà oggettive causate dalla severità della natura e del clima. Tra mille peripezie, la spedizione si protrasse per molti anni, tanto da far rientro in patria quando ormai gli accademici del tempo avevano concluso per vie diverse che Cassini aveva torto. A tale proposito, Voltaire riservò loro una ironica accoglienza: “Vi siete spinti in luoghi lontani e sconosciuti per dimostrare ciò che Newton sapeva senza muoversi d’un passo”. Accanto agli aspetti avventurosi e scientifici, il volume ben illustra la realtà della Spagna coloniale del tempo, con un sistema economico di fatto basato sulla schiavitù degli Indios, pur formalmente fuorilegge. E poi? A completamento del romanzo c’è anche una storia d’amore, che riesce a svilupparsi in un così difficile contesto, pur perseguitata dallacattiva sorte. Lungi dall’essere melenso, l’incontro, la forzata separazione ed il reincontro della coppia si limitano a fornire le linee guida per una trama complessa e densa di riferimenti scientifici, storici e sociali. E’ una lettura a tratti scorrevole, a tratti più impegnativa, che svelerà anche qualcosa sull’autore di questa recensione...

 Autore del libro: Robert Whitaker 
 Titolo del libro: "La moglie del cartografo" 
 Editore: Garzanti 
 Pagine: 319
 Prezzo: 18€
 Data di uscita: 31 gennaio 2005
 ISBN-10: 8811665418
 ISBN-13: 978-8811665410

 
 
 
 
 

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